Júpiter en oposición – planeta gigante y sonda espacial

Imágenes de Júpiter en luz infrarroja por el Telescopio Espacial James Webb (NASA/ESA/CSA)

Júpiter se encuentra casi exactamente en el equinoccio vernal, la posición en la que se encuentra el sol al comienzo de la primavera en marzo. Al igual que el Sol, el planeta está compuesto principalmente de hidrógeno y helio y tiene más del doble de la masa de todos los demás planetas, asteroides y cometas juntos.

El gigante del sistema planetario a veces ayuda a las sondas espaciales con su gravedad. Si el camino se elige adecuadamente, parte de la energía orbital del planeta se transferirá a las sondas.

No habría sido difícil lograr los objetivos de la Voyager y la sonda Plutón de New Horizons sin la ayuda de Júpiter. Hace treinta años, la sonda solar Ulysses de Júpiter saltó del plano del sistema planetario, lo que permitió que la sonda explorara los polos del sol. Esta maniobra no fue posible con su propio combustible.

El ingeniero aeroespacial estadounidense Gary Flandro se dio cuenta una vez de que para 1980 los exoplanetas estarían alineados de tal manera que, con solo unas pocas maniobras de bamboleo, una nave espacial podría desplazarse desde Júpiter hasta Saturno, Urano y finalmente Neptuno. Esto se convirtió en la gran gira del planeta de la Voyager 2.

Júpiter, el propulsor de naves espaciales más grande del sistema solar, ahora brilla alto en el cielo del sur alrededor de la medianoche.

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