La mielina mantiene el cerebro sano

(Foto: Andrea Rivera)

Esta grabación proporciona información sobre la materia blanca del cerebro. Obtiene su apariencia blanca de la mielina turquesa, el material de cobertura que rodea las vías de conducción entre las células cerebrales.

La mielina es una capa protectora blanca formada por proteínas y lípidos que rodean nuestras extensiones de células nerviosas, los axones. Esta capa aísla las vías nerviosas y, por lo tanto, ayuda a garantizar que los impulsos eléctricos que viajan de una célula nerviosa a otra no se debiliten. Esto hace que la conducción nerviosa en nuestro cuerpo sea efectiva incluso a largas distancias.

Pero la mielina también está presente en nuestro cerebro: la vaina nerviosa muestra nuestra absorción. En nuestro órgano pensante, la materia forma una capa aislante alrededor de las líneas que conectan nuestras células cerebrales y nuestras regiones entre sí. Esto le da a la capa en la que se acumulan estas conexiones nerviosas un color blanco, por lo que también se conoce como la sustancia cerebral blanca. “Todo el mundo conoce la materia gris, pero pocos son conscientes de la materia blanca en el cerebro”, dice Arthur Pat de la Universidad de Portsmouth.

Esta sustancia blanca en el cerebro y con ella la vaina de mielina en los tractos nerviosos es fundamental para el funcionamiento de nuestro cerebro. Si la mielina se daña o se descompone, como en la esclerosis múltiple o la demencia, las señales importantes se pueden desviar o pasar por alto. La mielina consta de células especiales, oligodendrocitos, que se desarrollan constantemente a partir de células progenitoras. Sin embargo, en la vejez, esto sucede muy lentamente, por lo que se produce menos mielina y la falta de materia blanca del cerebro conduce al deterioro mental.

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Ahora, los investigadores dirigidos por Pat y Andrea Rivera en la Universidad de Portsmouth están investigando por qué la formación de oligodendrocitos se ralentiza en el cerebro que envejece. Para hacer esto, compararon el genoma de un cerebro de ratón joven con el genoma de un ratón senil. Al hacer esto, encontraron un gen que parece jugar un papel importante en la replicación de las células productoras de mielina.

En el siguiente paso, los científicos ahora quieren aclarar si este gen también controla el desarrollo de oligodendrocitos en humanos. Si se confirma, el gen podría proporcionar un punto de partida para estimular la producción de mielina en el cerebro envejecido y así “regenerar” el cerebro. Esto también puede ayudar a retrasar o aliviar las enfermedades neurodegenerativas.

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